Für die Jazzszene von Atlanta ist Neal Starkey der Pate des Kontrabasses


Es ist von Anfang an offensichtlich. Vom ersten Takt an ist die Basis da, solide und stabil. Und das ist ein Freiheitstanz für die anderen Spieler, sei es ein Pianist in einer Ecke eines Restaurants in der Innenstadt von Decatur, die Rotation der Spieler bei einem Jazz-Jam im Red Light Café am Mittwochabend oder die Big Band von Joe Gransden an einem Dienstag Nacht im Roaring Social in Alpharetta. So ist es seit 1960, als Neal Starkey der Musikergewerkschaft in Schenectady, New York, beitrat, um seinen ersten professionellen Gig mit einem Pianisten namens John Parks zu spielen.

„Ich hatte einen Sommerjob als Kellner in einem Resort in Lake George und bekam die Chance, hinter John zu spielen, der dort war, um eine Talentshow zu machen“, sagt Starkey. „Als die Show endete, fragte er mich, ob ich daran interessiert wäre, mit ihm zu seinem regulären Job in einem anderen Restaurant in Lake George zurückzukehren.“

Bis zu diesem Zeitpunkt war Starkeys Umgang mit Jazz minimal. Wie viele junge Männer in den 50er und frühen 60er Jahren stand er auf Rock ‘n Roll, Little Richard und andere. Aber auf seine nächtliche Zusammenarbeit mit Parks folgten normalerweise Burger in einem örtlichen Treffpunkt mit einer mit Jazz gefüllten Jukebox. „Ich habe Bill Evans ‚Peri’s Scope‘ (1959, Portrait im Jazz) und wow!” Dann kam Oscar Peterson und dann der West Coast Jazz von Shorty Rogers.

Seit seinem Umzug nach Atlanta im Jahr 1969 ist Starkey eine tragende Säule der Musikszene der Stadt und darüber hinaus.

Der 82-jährige Starkey ist mit vielen Jazzgrößen aufgetreten, darunter Kenny Barron, Eddie Harris, Sonny Stitt, Duke Pearson und Barney Kessel sowie mit dem in Atlanta lebenden Joe Gransden, dem Pianisten Kevin Bales und dem Trompeter Gordon Vernick. Er tourte mit Chuck Mangione und war Stammgast beim jährlichen WC Handy Festival.

Ebenso beeindruckend ist seine Diskographie: Aufnahmen mit Herbie Hancock, Freddie Hubbard, Bill Anschell, Toni Braxton, Gary Motley und den CBS Jazz All-Stars. Und er hat sogar hier und da einen Fernsehauftritt, einschließlich einer Episode des beliebten In der Hitze der Nacht als Bassist für Bobby Short.

Wie die meisten Musiker, die Mitte der zwanziger Jahre auftauchtenth Jahrhunderts lernte Starkey sein Handwerk bei der Arbeit. Und ein Job führte zum anderen. Von Lake George zurück in seine Heimat Schenectady mit der Big Band aus Sal Salvador und Sicherung seines Platzes, ja seiner „Kontrolle über den gesamten Jazz, der in Albany und Schenectady gespielt wird“.

Starkey kannte zugegebenermaßen viele der Songs, die er spielen sollte, nicht und war nie jemand, der Charts studierte. Er kam gut mit dem Grundton der Akkorde und der Kraft seines Ohrs zurecht. „Ich glaube nicht, dass es damals irgendwelche gefälschten Bücher gab, oder vielleicht hatte ich einfach nicht das Geld, um eines zu kaufen, aber ich konnte so ziemlich jede Musik hören“, sagt er. Diese Fähigkeit, fügt er hinzu, ist von entscheidender Bedeutung, „denn wenn Sie ein Lied nicht in drei Refrains lernen können, werden sie Sie wahrscheinlich nicht wieder einstellen.“

Die Langlebigkeit von Starkeys Karriere wird nur von der seines Instruments übertroffen. 1962 nahm er als Reaktion auf eine Zeitungsanzeige, die einen Rubner-Bass verkaufte, den Rest seines Geldes, 250 Dollar und genug für ein Busticket für die Hin- und Rückfahrt, mit ins nahe gelegene Troja. Die Besitzerfamilie hatte den Barsch 1945 in einem Heuwagen aus Deutschland geschmuggelt, gerade als die russische Armee die Grenze schloss. Es war beschädigt, und Starkey brauchte einige Zeit, um die 90 Dollar zusammenzukratzen, die es kosten würde, es zu reparieren.

Neal Starkey
Starkey auf der Bühne mit dem Jazzpianisten Mose Allison im Blind Willie’s.

„Es hat einen schönen, sauberen Klang, eine gute Wirkung und kann einige schreckliche Winter überstehen“, sagt Starkey. Das nächste Mal, wenn Sie in einem Club oder einem Gig sind, wo Starkey spielt, werden Sie diese Bassgitarre sehen, immer noch sein Hauptinstrument: die, die er auf dem Rücken trug, als er mit seinem platten Fahrrad in Schenectady zur Arbeit fuhr. ; die, die er mit vielen, vielen verschiedenen Acts auf Tour durch das Land schleppte; der eine, der auf über 40 Jazz-Alben vorkam und in Tausenden von Aufführungen über sechs Jahrzehnte verwendet wurde.

Starkeys frühe Jahre als Bassist waren mager, wieder ein Lebensstil, der den meisten Menschen bekannt ist, die ihr Leben damit verbringen würden, Musik zu machen. Er arbeitete so viele Jobs, wie er angestellt werden konnte, und Essen und einen Platz zum Schlafen im Haus zu haben, zeugte von seinem Können – obwohl Starkey später den Vordersitz seines 65er Corvair so ausstatten ließ, dass er darin schlafen konnte.

Und wenn man wie Starkey einen Fonds gründen kann, gibt es immer Arbeit.

Starkey landete 1969 in Atlanta, spielte in einem Club im obersten Stockwerk des Equitable Building und spielte später Shows im Regency Hyatt House. Sein Ruf, jede Art von gespielter Musik unterstützen zu können, verbreitete sich schnell. „Ich nahm Anrufe entgegen und spielte sechs Nächte in der Woche“, sagt er. „Dance-Musik, Pop-Sachen, was auch immer die Band spielte, die einen Bassisten brauchte.“

Diese Vielfältigkeit brachte ihm zwei Telefonate ein, die ihn nach Atlanta führten, einen zu einer Aufführung von Tony Bennett und dem Komponisten Neal Hefti im Fox Theatre, einen weiteren zu einer Aufführung von Händel. Messias in Carrollton, was ihm wiederum einen Ruf zum Atlanta Symphony Orchestra von Robert Shaw einbrachte.

In den nächsten 25 Jahren spielte Starkey in einer Reihe von Broadway-Shows, die durch das Fox Theatre liefen. Während dieser Zeit und seitdem hat er Anrufe für das Pop-Symphonieorchester, die Oper, das Ballett und für alle Arten von Aufnahmen, einschließlich Radio- und Fernsehwerbung, entgegengenommen. Außerdem lehrte er fünf Jahre lang als außerordentlicher Professor an der Georgia State University – vieles davon bemerkenswert, wenn man seine begrenzten Lesefähigkeiten bedenkt.

„Es ist seine Fähigkeit, nach Gehör zu spielen, die ihn von den meisten Musikern unterscheidet“, sagt Joe Gransden, mit dem Starkey seit den 1990er Jahren tausende Male zusammengearbeitet hat, von Trios bis zu Quartetten und seiner 17-köpfigen Band.

„Sound und Timing sind genau richtig“, sagt Gransden. „Großer, fetter Sound und Takt, der nicht ins Stocken gerät. Er spielt Jazz wie die Originalmusiker, nach Gehör und Gefühl. Er weiß instinktiv, wie die Musik klingen soll.“

Auf die Frage nach den Höhepunkten seiner Jahre in der Musikszene von Atlanta antwortet Starkey einfach: „Ja“. Er spielt gerne, besonders Jazz, und der Großvater des Atlanta-Kontrabasses ist nach wie vor gefragt. Während Covid einige der beliebtesten Jazz-Veranstaltungsorte der Stadt geschlossen hat, darunter Jams am Dienstagabend im Venkman’s und Big-Band-Montage im Café 290, bleibt Live-Jazz ein wesentlicher und wichtiger Bestandteil von Kunst und Musik.Atlanta Entertainment.

Und wo Sie Live-Jazz finden, ist die Wahrscheinlichkeit hoch, dass Sie Starkey finden.

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Mike Shaw ist ein Jazzpianist, der seit Jahrzehnten in New Orleans und Atlanta auftritt. Er ist der Autor des Romans Der Musiker. Er ist der Gründer von Shade Communications, einer Marketingfirma.